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Nacido en el seno de una familia de artistas. Hizo su debut como actor a los 10 años.

Nacido en el seno de una familia de artistas, Robert De Niro vino al mundo el 17 de Agosto de 1943 en el neoyorkino Greenwich Village. Su padre, Robert, era un escultor, pintor y poeta de cierta trascendencia, mientras que su madre, Virginia Admiral, era una pintora reconocida que se divorció de su marido poco después de que De Niro naciera.

Se crió en el barrio de Little Italy y era conocido por su tez y su aspecto como "Bobby Milk" ("Bobby leche"). Era un niño pequeño y bastante tímido, que se sentía muy a gusto con la lectura. Toda su infancia se caracterizó por la libertad de la que disfrutaba, pero también por una cierta soledad.

A los diez años luchó contra su timidez e hizo su debut como actor interpretando el papel del León Cobarde en la obra de teatro de "El Mago de Oz".
Después de este debut, abandonó momentáneamente la interpretación y comenzó a pasar más tiempo en las calles, e incluso llegó a formar parte de algunas bandas. Sin embargo, la actuación lo reclamó de nuevo y a los 16 años se hizo profesional al unirse a un tour teatral actuando en la obra de Anton Chekov, "El Oso".

Como otros muchos actores, De Niro empezó a estudiar en el famoso Actor´s Studio de la mano de Lee Strasberg y Stella Adler y continuó su carrera en los escenarios, dentro y fuera de Broadway, en teatros, e incluso en espacios de televisión.

El actor hizo su primera aparición en el cine, como extra, en el film de Marcel Carné "Trois Chambres a Manhattan" (1965). Al año siguiente consiguió su primer papel de verdad en "The Wedding Party", una pequeña película dirigida por, un entonces desconocido, Brian De palma. El director le dio el papel después de verle actuar en un grupo estudiantil, y volvió a contar con él en sus dos siguientes películas, "Greetings" y "Hi, Mom!", cintas de contracultura que se caracterizaban por su sátira.

El reconocimiento a su trabajo como actor no llegó hasta 1973 cuando interpretó en la cinta "Bang the Drum Slowly" a Bruce Pearson, un jugador de béisbol profesional aquejado con la enfermedad de Hodgkin. Este papel le hizo acreedor del premio a Mejor Actor concedido por la Sociedad de Críticos de Nueva York.

Ese mismo año, Robert De Niro cosecha otro éxito de crítica por su personaje de Johnny Boy en la película de Martin Scorsese, "Mean Streets". A raíz de este trabajo, el director se convirtió en su amigo y mentor, y así surgió una larga colaboración entre ambos de la que salieron 8 películas, entre las que se encuentran verdaderos clásicos como "Taxi Driver", "Raging Bull" y "Goodfellas".

En 1974 trabajó con Francis Ford Coppola en la aclamada secuela "The Godfather – Part II". Con su interpretación de un joven Vito Corleone (papel interpretado originalmente por Marlon Brando) recibió su primer Oscar como mejor Actor Secundario. Su preparación del papel no fue nada fácil ya que le supuso muchas horas de estudio y práctica de un dialecto siciliano.

En 1980 obtuvo un Oscar como Mejor Actor por su interpretación del autodestructivo boxeador Jake LaMotta, en el poderoso film de Martin Scorsese "Raging Bull" ("Toro Salvaje"). En la película, De Niro hace toda una demostración de su calidad y dedicación, ya que meterse en la piel del personaje le supuso una importante transformación física. Después de este rotundo éxito volvió a trabajar con Scorsese, ejemplos de ello son "Goodfellas" (1990) y "Casino" (1995).

Durante la década de los 80 intervino en películas de muy diferente calidad. Algunas de sus interpretaciones más llamativas de este período son "Once Upon a Time in America" (1984) de Sergio Leone, "Midnight Run" (1988) de Martín Brest y "Awakenings" (1990) de Penny Marshall.

También ha demostrado sus aptitudes como actor dramático en films como "Mary Shelley´s Frankenstein" de Kenneth Branagh, y en la cinta de Quentin Tarantino "Jackie Brown". En los 90 continuó demostrando su talento en diversos proyectos como "Cop Land", la aclamada cinta de acción "Ronin", la adaptación de la novela "Great Expectations", y en 1999 en la comedia "Analyze This".

De Niro volvió a demostrar su capacidad para la comedia en la película de Jay Roach, "Meet the Parents" ("Los padres de ella"). En ella daba vida a un padre con un afán superprotector de una hija que lleva a su novio a pasar un fin de semana para que conozca a su familia. La película obtuvo un gran éxito de taquilla y la crítica alabó el trabajo del actor.

También ha mostrado interés por la dirección y en 1993 hizo su debut detrás de las cámaras con "A Bronx Tale" ("Una historia del Bronx"), una película cuyo guión fue escrito por el también actor Chazz Palmintieri. Esta película, y otras en las que ha actuado como productor, fue posible gracias a la compañía que fundó en 1989, Tribeca Film Center, una compañía dedicada a promover la producción de cine.

Últimamente ha retomado el género del thriller con "15 Minutes" y con "The Score", una película de Frank Oz en la que comparte protagonismo con Marlon Brando, Edward Norton y Angela Bassett.

Siempre ha tratado de mantener su parcela de privacidad lo más alejada posible de los medios de comunicación, y rehusa hablar en las entrevistas de cualquier tema no relacionado con su profesión.

Se casó en 1976 con Diahnne Abbott y tuvo un hijo con ella, Raphael, pero se separaron en 1988. El 17 de junio de 1997 se casó con su novia Grace Hightower, en una boda caracterizada por su secretismo.

En 1998 tuvo que salir ante los medios para desmentir los rumores que lo implicaban en un caso de trato de blancas en Francia, un asunto por el que incluso se vio obligado a declarar ante un juez en París. Después de aquello, afirmó que nunca volvería a Francia.

Una de sus grandes pasiones es la cocina y es copropietario de varios restaurantes con Sean Penn, Cristopher Walken y Mijail Baryshnikov.